El impacto medioambiental durante las misiones Apolo

Lanzamiento del Apolo 16 (www.apolloarchive.com)

La protección del medioambiente no es algo reciente. Los responsables de NASA ya lo tuvieron en cuenta y lo comunicaron en la época del Programa Apolo.

La NASA estudió los posibles efectos de las misiones Apolo sobre el medioambiente en distintos aspectos como, por ejemplo, el ruido o la radiación nuclear, concluyendo que las misiones no tenían un impacto significativo sobre el medioambiente.

Atmósfera: En relación al impacto sobre la atmósfera, se vio que los productos expulsados por la primera etapa del cohete Saturno V durante el lanzamiento estaban dentro de un amplio margen de seguridad.

En altitudes bajas, donde la posible toxicidad era motivo de preocupación, el monóxido de carbono se oxida a dióxido de carbono cuando se expone a la alta temperatura del aire circundante. Las cantidades liberadas estaban dos o más órdenes de magnitud por debajo de los niveles de seguridad de aquel momento. La segunda y tercera etapa del Saturno V sólo generaban agua y una pequeña cantidad de hidrógeno. La pérdida de combustible sólido o de otros productos se lanzaban y dispersaban rápidamente en la parte alta de la atmósfera (altitudes superiores a 70 kilómetros). Este material nunca llegaba al mar y, por tanto, no representaba ningún peligro de contaminación.

Vista aérea de Cabo Cañaveral (www.apolloarchive.com)

Mar: Los estudios sobre posibles impactos medioambientales en el mar expusieron que en caso de tener que abortar la misión justo después del lanzamiento, algo del combustible (queroseno) podría llegar al Océano Atlántico. Sin embargo, la toxicidad de este combustible es leve y su impacto en la vida marina y las aves acuáticas se consideró insignificante debido a sus características de dispersión. Se hicieron unos cálculos más precisos y midieron que la dispersión  y la evaporación del combustible se producía entre una y cuatro horas.

Ruido: Respecto a los niveles de ruido, se concluyó que solamente había dos momentos durante las misiones Apolo en los que los niveles de presión sonora superaban lo permitido. Estos dos momentos ocurrían, uno durante la fase inicial del lanzamiento en los que el cohete estaba aún en la plataforma, y dos, durante la explosión sónica cuando la nave entraba de nuevo en la atmósfera terrestre de vuelta de la Luna. Esto, realmente, no suponía una molestia significativa ya que se producía sobre el Océano Pacífico central.

La NASA y el Departamento de Defensa afirmaron que los lanzamientos de los cohetes Saturno V no tenían efectos nocivos sobre la fauna salvaje de las áreas protegidas de la Isla Merritt en donde se encuentra Cabo Cañaveral.

ALSEP del Apolo 16

Radiación nuclear: Existía una posible fuente de riesgo de radiación en la cápsula de combustible del generador termoeléctrico de radioisótopos, que proporcionaba energía eléctrica para los ALSEP (Apollo Lunar Surface Experiments Package). De cualquier forma, la cápsula se diseñó de modo que no hubiera contaminación como resultado de un accidente más o menos previsible.

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