¿Qué pasaba con las etapas del cohete Saturno V una vez consumido su combustible?

Se suele pensar normalmente que, de todo el cohete Saturno V utilizado para enviar hombres a la Luna dentro del Programa Apolo, solamente regresaba a la Tierra la parte cónica del Módulo de Mando.

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Splashdown del Apolo 16

Pero la realidad fue que todas las primeras y segundas etapas de los Saturnos, además del sistema de escape de emergencia del lanzamiento del Módulo de Mando, caían al Océano Atlántico.

Generalmente las primeras etapas caían a unos 575 kilómetros de Cabo Cañaveral y las segundas etapas a unos 3.700 kilómetros de media.

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Tercera etapa del Saturno V (S-IVB)

Las terceras etapas, denominadas S-IVB, y las Unidades de Instrumentos que controlaban distintos parámetros del vuelo del cohete o chocaban contra la superficie de la Luna o entraban en órbita solar.

Se construyeron tres cohetes Saturno V más para las misiones Apolo 18, 19 y 20 que nunca volaron a la Luna debido a la cancelación de las mismas por motivos económicos. La mayor parte de estas etapas están en diferentes centros y museos de los EEUU para que la gente pueda admirarlos, en concreto están en el Johnson Space Center en Houston, en el Kennedy Space Center en Cabo Cañaveral (Florida), en el US Space and Rocket Center en Huntsville, (Alabama), en el Michoud Assembly Facility en Nueva Orleans (Luisiana) y en el Museo del Aire y del Espacio en Washington DC en donde se encuentra la tercera etapa (S-IVB) del Apolo 20.

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S-IVB-206 en el Pad 37

Actualización: Las etapas que caían al mar no se recogían, ya que no se reutilizaban posteriormente, por lo que se dejaban que se hundieran en el Atlántico descansando para siempre en el fondo.

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